Хань Юань пропал.

На следующий день занятия отменили, и учитель вместе с остальными даосскими детьми обыскали все закоулки и трещины по всей горе, но не нашли никаких следов.

Честно говоря, Чэн Цянь не имел точного представления о том, что это за пещера, и поначалу не осознавал всей серьезности случившегося. Поэтому при вопросе учителя он просто честно признался ему, сказав, что Хань Юань приходил, чтобы уговорить его исследовать пещеру вместе прошлой ночью.

Учитель тут же побледнел.

Янь Чжэнмин сидел, привалившись к каменному столу. Услышав разговор, он внезапно выпрямился.

— Исследовать пещеру вечером пятнадцатого дня? Он хотел смерти?

С тех пор как даосский ребенок прибежал, сообщив об исчезновении Хань Юаня, Ли Юнь молчал, опустив голову, и делал вид, что не имеет к этому никакого отношения. Но, услышав слова Янь Чжэнмина, он, наконец, поднял глаза. С некоторой настойчивостью в голосе он спросил:

— Первый старший брат, что именно можно встретить там в вечер пятнадцатого дня?

Фактически, предполагаемая «пещера» относилась к естественному пруду в задней части горы. Ничего особенного. Единственное, что нужно знать в самом лучшем случае, — так это то, что там немного глубоко.

Правила клана запрещали посещения только вечером первого и пятнадцатого дней. Ли Юнь бывал там не раз, но никогда не понимал, что особенного в этом пруду.

Янь Чжэнмин повернулся к нему, его брови постепенно сошлись на переносице.

— Ли Юнь, если память меня не подводит, я же говорил тебе, не так ли? Пещера соединяется с Долиной Демонов в задней части горы. Ворота охраняет сильный монстр. Но фазы Луны в первый и пятнадцатый вечер обладают особой силой, поэтому врата открываются сами собой. Некоторые монстры с низким уровнем контроля, не избавившиеся от естественной свирепости, пытаются выйти. Чтобы избежать несчастных случаев, неквалифицированным ученикам запрещено болтаться вокруг горы в эти две ночи.

Ли Юнь был ошеломлен. Янь Чжэнмин не говорил ему ничего подобного, когда он интересовался пещерой, вместо этого дав другую версию, куда менее обоснованную. Его первоначальные слова звучали так: «Что там в пещере? Конечно, там есть монстры. Такой маленькой изящной овечки, как ты, недостаточно, чтобы насытить их. Не стоит становиться едой для них».

Святые Небеса! Кто бы мог подумать, что такое замечание, настолько же обманчивое, как ложь: «волки съедят тебя, если ты не будешь спать», на самом деле было правдой?!

В следующее мгновение Ли Юнь смертельно побледнел.

Именно он подтолкнул Хань Юаня исследовать пещеру.

Помимо всего прочего, у него имелись скрытые мотивы намеренно заманить Хань Юаня в ловушку. Но он думал только о том, что, если Хань Юаня поймают за нарушением правил, худшее, с чем он столкнется — это то, что его заставят пару раз написать правила клана.

Мысль о том, что Хань Юань может умереть, никогда не приходила ему в голову!

Мучунь Чжэньжэнь в раздумьях мерил комнату шагами. Внезапно он остановился и схватил Чэн Цяня за плечи.

— Хань Юань сказал вам, зачем он туда идет?

Чэн Цянь не оправился от изумления и чувствовал себя ничуть не лучше, чем Ли Юнь. Он прекрасно понимал, что в каком-то смысле он тоже знающий человек, который стоит и смотрит в сторону.

Несмотря на безразличие и острый язык, Чэн Цяня нельзя было назвать ядовитым. Если Хань Юаня в конце концов притащат обратно и мастер несколько раз ударит его по ладоням, он, без тени сомнения, будет извращенно рад. Но если Хань Юаня ждет смерть…

Чэн Цянь почувствовал ледяной холод внутри. Под пристальным взглядом учителя он долго молчал, пока, наконец, не обрел дар речи.

— Младший брат сказал, что те, кто только начал совершенствоваться, могут получить энергию и умение чувствовать себя в пещере в первую и пятнадцатую ночи каждого месяца…

Чэн Цянь не разоблачил Ли Юня, потому что, по его мнению, он сам был таким же подлым, как и Ли Юнь. Совершенно бесстыдно было бы переложить ответственность друг на друга именно в этот момент.

Но все произошло не так, как хотел Чэн Цянь. Безмозглый молодой мастер Янь, который всегда говорил то, что думал, автоматически продолжил фразу Чэн Цяня, едва тот закончил говорить.

— Этот урод даже не знает, что такое ощущение энергии, — сказал Янь Чжэнмин безразлично. — Определенно, Ли Юнь сказал ему это.

Ли Юнь инстинктивно выпрямился с виноватой поспешностью. В смятении он принялся защищаться.

— Я… я только высказал предположение и не просил его идти в пещеру. Я не ожидал, что он осмелится грубо нарушить правила, хотя прошло всего несколько дней с тех пор, как он был посвящен.…

— Как у тебя хватило наглости говорить глупости? Ли Юнь, мне известны твои злые помыслы. Не думай, что ты сможешь раздуть пламя в темноте и никто не заметит. Что касается этого уродливого нищего, я не думаю, что есть необходимость искать его. Предположим, его затащили в Долину Демонов на одну ночь, но уже слишком поздно даже забирать его тело. Скорее всего, даже костей не осталось, — холодно перебил его
Янь Чжэнмин.

Ли Юнь не чувствовал никакой неловкости по поводу первой части предложения Янь Чжэнмина, потому что они давно ненавидели друг друга. Но вторая часть действительно сделала его лицо бледнее.

Ли Юнь поднялся на ноги, чуть не опрокинув чернила на столе.

— Мастер, Я… Я… Я…

Он пробормотал три «я», не в силах закончить предложение.

Ли Юнь находился в полном смятении. Тяжелый взгляд Мучунь Чжэньжэня упал на него, и он по собственной воле попытался уклониться. Ему было слишком трудно признать либо то, что это он спровоцировал Хань Юаня, либо то, что он мог стать причиной смерти своего младшего брата.

Если бы у него хватило смелости, он сам пошел бы в пещеру. Нужно ли ему было искать козла отпущения?

Трусость — это ловушка, в которую легко попасть. Тем не менее, раскаяние оказалось слишком сильным, молодой человек едва мог его вынести.

Ли Юнь не знал, куда деть взгляд от стыда. В конце концов он посмотрел на Чэн Цяня и сказал ему, словно хватаясь за последнюю соломинку:

— Я… я не собирался подстрекать его пойти в пещеру, верно? И я предупредил его, что это нарушение правил секты.

Чэн Цянь молча опустил голову до самой земли. Эта тема угнетала его, и он едва мог дышать под ударами совести.

Мучунь Чжэньжэнь поднялся. Запаниковав, Ли Юнь закричал:

— Учитель!

Но его прервал грохот — Мучунь Чжэньжэнь откинулся на спинку каменного стула, как будто его потянула какая-то сила в воздухе.
Звук был настолько громким, что даже Янь Чжэнмин, занятый ссорой с Ли Юнем, обернулся. Озадаченный, он спросил:

— Учитель, что случилось?

Однако тот ответил не сразу. Казалось, он не чувствовал боли в ягодицах, когда спокойно принял сидячее положение и сказал, махнув рукой:

— Чэн Цянь, принеси мне старую сандаловую дощечку.

Чэн Цянь не осмелился задержаться ни на мгновение. Он побежал в угол Традиционного зала за табличкой, которая занимала половину площади чи, и вручил ее учителю. Одновременно он бросил на мастера несколько таинственных взглядов.

Мучунь Чжэньжэнь сидел прямо, опустив веки. Он казался таким же, как обычно. Но Чэн Цянь был хорошим наблюдателем, способным отличить счастье, гнев, горе и радость от простого выдоха. Он не мог объяснить, почему, но непрестанно чувствовал, что с учителем что-то не так.

Чэн Цянь чувствовал себя так, словно учитель был завернут в мантию невыразимого мрака и мороза, несмотря на знакомое лицо и сидячую позу.

Был ли мастер в гневе из-за Хань Юаня? Или он только что получил удар по копчику?

Но у Чэн Цяня не было времени на дальнейшие размышления, так как Мучунь Чжэньжэнь внезапно протянул руку, сложил пальцы в форме ножа и ударил по табличке. Его рука была бледной и сморщенной, будто куриная лапка. В то же время его пальцы обладали острой яростной силой, как железный меч в ледяной воде.

Только в этот момент Чэн Цянь открыл для себя совершенно новое понятие о чарах — люди без энергии могли также заметить огромную силу чар, в зависимости от того, кто их создал. Эта мощная сила заставила его отступить, ощутив, как по телу побежали мурашки.

Все присутствующие прикоснулись к невероятной силе в процессе формирования талисмана. Казалось, вся гора Фуяо вздрогнула и задрожала. В одно мгновение талисман был сделан.

Мучунь Чжэньжэнь убрал руку, на пальцах которой не осталось опилок, и внимательно, но с неким безразличием посмотрел на амулеты.

Это было не выражение лица кого-то, смотрящего на безжизненный предмет. Скорее казалось, что он смотрел на человека с элементами жестокости и презрения.

— Чжэнмин, иди сюда, — Мучунь Чжэньжэнь позвал своего первого ученика. Его обычная протяжная речь исчезла, сменившись энергичным тоном. Он произносил каждое слово с паузами, как сильный возвышенный человек, и слушателю было трудно бросить ему вызов.

Он передал табличку Янь Чжэнмину, ошеломленному истинной силой чар, и сказал:

— Возьми это и иди в пещеру, чтобы найти Цзыпэн Чжэньжэнь. Расскажите ей всю историю и попросите помочь в поисках — не волнуйтесь, ваш младший брат все еще жив и даже может выжить среди монстров, если вы поторопитесь.

Обычно ленивый, Янь Чжэнмин решительно расставил приоритеты, зная, что поставлено на карту. Понимая, что его учителю больше некого отправить, он не жаловался, выслушав приказ, не возразил и даже не взглянул на плетеное кресло, которое он использовал для передвижения по горам. Он просто взял талисман, повернулся, поднял меч и выскочил наружу.

Чэн Цянь сразу же перестал размышлять о том, что случилось с его учителем. Потому что, по его мнению, первый старший брат был самым ненадежным человеком в мире. Он сомневался, что Хань Юань выживет, если мастер пошлет Янь Чжэнмина ему на помощь.

Поэтому он взял деревянный меч и сказал, даже не задумавшись:

— Учитель, я тоже иду.

Мучунь был удивлен. Вскоре он кивнул, а Янь Чжэнмин закатил глаза.

— Ну, иди.

На мгновение Ли Юнь остолбенел, но затем поспешно встал и робко попросил:

— Мастер-старший брат, возьми меня, пожалуйста.

Ян Чжэнмин уставился на него каменным взглядом, ничего не сказал. Он ускорил шаг, позволив Ли Юню следовать за собой.

Молодой господин Янь выудил из-за пазухи белый носовой платок, бросил его Чэн Цяню вместе с сандаловой табличкой и приказал:

— Сначала вытрите с нее опилки.

Первый старший брат редко действовал так быстро, а Чэн Цянь редко был таким сговорчивым.

Он мучился чувством вины за то, что позволил Хань Юаню вторгнуться в запретную зону, и уже взял на себя ответственность за его спасение. Сейчас, что бы ни сказал Янь Чжэнмин, он не принял бы это на свой счет. Напротив, он даже похоронил свою предыдущую недоброжелательность и продолжил. Вытерев табличку, он добродушно спросил:

— Старший брат, кто такая «Цзыпэн Чжэньжэнь»?

Не услышав ожидаемых возражений, Ян Чжэнмин замолчал. Потом до него вдруг дошло, что он на самом деле возится с ребенком, который не достает ему до груди. Подумав об этом, Янь Чжэнмин почувствовал легкий стыд.

Поэтому он некоторое время молчал, а затем решительно ответил:

— Цзыпэн Чжэньжэнь — большой монстр, охраняющий горную пещеру. Она довольно-таки открыта для разговоров. Я наносил ей новогодний визит.

— Что она за чудовище? — снова спросил Чэн Цянь. — Не лучше ли будет, если ее навестит сам учитель?

— Конечно, нет, — Янь Чжэнмин выглядел очень нетерпеливым. Он шел так быстро, что Чэн Цяню пришлось бежать, чтобы догнать его. Он услышал ответ первого старшего брата, принесенный ветром:

— Мастеру не подобает навещать Цзыпэн Чжэньжэнь, потому что она — «курица». Эй, держись рядом и не задавай мне вопросов. Будьте осторожны, чтобы не нарушить табу в Долине Демонов, если вы не хотите быть задержанными, как Хань Юань.

Чэн Цянь не сразу понял, что их учитель не станет лично навещать Цзыпэн Чжэньжэнь, возможно, чтобы избежать оскорбления — в конце концов, «ласка идет отдать дань уважения курице»1 звучало не очень приятно.

1 Китайская идиома: «Ласка, дающая новогодние поздравления курице, имеет скрытые мотивы».

«Если подумать…», — его веки резко дернулись. Он вдруг понял, что его учитель — настоящий, настоящий, живой хорек, который заперся в глубоких горах!

Тем не менее, сейчас положение ласки-затворника выглядело не столь оптимистичным. После того, как Чэн Цянь и его старшие братья ушли, он приказал даосским детям убираться, после чего немедленно рухнул на стол, и из его груди вырвался поток темного дыма. Существо, овладевшее его телом, приземлилось на землю, приняв туманную форму человека.

Силы, которые запросто вырезали амулеты, покинули мужчину. Его сильно знобило. После долгого молчания он сказал хриплым голосом:

— Ты сошел с ума?

Черная тень некоторое время стояла молча и тихо сказала:

— Король демонов должен выказывать уважение там, где проходят мои метки. Пока они держат мой талисман, они будут в безопасности. Расслабься. Для них это просто приключение.

Мучунь Чжэньжэнь выглядел довольно угрюмым, но не мог встать, как будто его тело было сковано.

— Хотя у меня очень ограниченные способности и знания, а зрение затуманилось от старости, я все еще далек от того, чтобы не замечать невидимые чары, соединенные с видимыми. Для одной поездки в Долину Демонов было бы достаточно обычного заклинания вызова молний, чтобы защитить их. И, учитывая личность Цзыпэн Чжэньжэнь, она не будет усложнять жизнь нескольким детям… Какого черта ты делаешь? Что это за носитель, который ты вложил в невидимые чары?

На этот раз черная тень не ответила.

— Говори! — прогремел Мучунь Чжэньжэнь.

Тем не менее, черная тень уже исчезла, как клуб дыма, не оставив никакого следа, кроме слабого исчезающего вздоха.
Как будто ее никогда и не было.

Комментарий к главе:
Пожалуйста, не воспринимайте слова Чжэнмина прямо! Курица это образное выражение! Это не домашняя птица, которая охраняет пещеру!



Комментарии: 0

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *